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¿Son los atletas de resistencia más susceptibles a la diabetes?

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La teoría contra intuitiva ha impregnado libros, estudios y los tratados de Reddit, esto es algo así como un grito de protesta para los conversos de LCHF. Pero si bien puede haber algún beneficio para controlar los niveles de insulina, no hay necesidad de cortar todos los carbohidratos todavía.

Fue un duro golpe durante una carrera de 16 millas de Nueva Zelanda en el Pico Avalancha de 6,000 pies en 2013 el que sufrió Felicity Thomas, estudiante de ingeniería de la Universidad de Canterbury, ella comienza a pensar en sus niveles de azúcar en la sangre. Ella había intentado seguir el consejo habitual de nutrición deportiva, succionar geles azucarados para reponer los carbohidratos que sus músculos estaban quemando y así poder mantener estables sus niveles de azúcar en la sangre, pero ella se esforzó para conseguir el equilibrio correcto y terminó arrastrándose hasta el final antes de vomitar en un cubo de helado. Seguramente, Thomas pensó, que debe haber una mejor manera de manejar el combustible en la carrera.

Así sucedió, Thomas fue pasante en el Centro de Bioingeniería de la universidad, que investigaba el potencial clínico de los monitores continuos de glucosa o pequeños sensores insertados debajo de la piel del abdomen que rastrean los niveles de azúcar en sangre en tiempo real. Ella tomó uno de los monitores vencidos que estaban alrededor del laboratorio. Si pudiera detectar inminentes niveles de azúcar en la sangre antes de que ocurrieran, se preguntó, ¿sería capaz de evitarlos con un gel bien programado? ¿Podría hacerme una Buena prueba?

Una semana de auto-experimentación convenció a Thomas de que la técnica podría ser útil, y pronto se embarcó en un doctorado estudiando los usos potenciales de la monitorización de la glucosa en los atletas. Pero el resultado de su estudio inicial sobre diez corredores y ciclistas, publicado el año pasado en el Journal of Diabetes Science and Technology, no fue lo que ella esperaba. En lugar de los niveles bajos de azúcar en la sangre, el problema más común en sus sujetos, que típicamente promediaban por lo menos seis horas de entrenamiento a la semana, era un gran nivel de azúcar en la sangre a lo largo del día, un resultado que indicaba un elevado riesgo de diabetes tipo 2 en estos atletas aparentemente en buena forma. “Estaba increíblemente sorprendida al ver los resultados”, dice Thomas. “Parecía contrario a casi todo lo demás en el campo”.

la idea de que los atletas de alta resistencia pueden ser particularmente susceptibles se pasea ante el dogma médico. Pero está ahí afuera: en los tratados de Reddit, en los libros de dieta más vendidos y ahora en la literatura científica

Más de un tercio de los estadounidenses tienen prediabetes, una condición marcada por la incapacidad del cuerpo para mantener los niveles de azúcar en la sangre en un rango seguro, que a menudo progresa a la diabetes completa. Mientras que la diabetes tipo 1 es una enfermedad autoinmune que por lo general se desarrolla a temprana edad, la diabetes tipo 2 es aproximadamente diez veces más común y puede desarrollarse en cualquier momento de la vida de una persona. Ambos tipos de diabetes devastan órganos, vasos sanguíneos y nervios y, si no se controlan, pueden conducir a la ceguera y a la amputación de los miembros. Los costos anuales para los 29 millones de personas en los Estados Unidos con diabetes son ahora $ 245 mil millones y va en aumento, según los Centros para el Control y Prevención.

De hecho, el número de estadounidenses con diabetes se ha cuadruplicado desde 1980. Este aumento dramático en la diabetes tipo 2 se suele atribuir a la obesidad y la falta de ejercicio, por lo que la idea de que los atletas de alta resistencia pueden ser particularmente susceptibles se pasea ante el dogma médico. Pero está ahí afuera: en los tratados de Reddit, en los libros de dieta más vendidos y ahora en la literatura científica. El pensamiento es que “el atleta de resistencia promedio consume demasiada bebida deportiva”, explica Patrick Davitt, profesor asistente de ciencias del ejercicio en Mercy College, en Dobbs Ferry, Nueva York. Las grandes dosis de azúcar, independiente de sus calorías, conducen a picos de azúcar en la sangre que, se supone, eventualmente amortiguan su sensibilidad a la insulina y aumentan su riesgo de diabetes tipo 2.

Uno de los primeros en hacer esta conexión en un contexto deportivo fue un ex cirujano llamado Peter Attia, quien dio una apasionada charla TEDMED en 2013, que desde entonces se ha visto más de 2 millones de veces. Un nadador de larga distancia y ciclista, Attia contó su sorpresa cuando, en 2009, descubrió que tenía resistencia a la insulina a pesar de hacer ejercicio durante tres o cuatro horas al día. Attia, quien fundó la organización de investigación sin fines de lucro Iniciativa de la Ciencia de la Nutrición con el destacado defensor de los bajos carbohidratos Gary Taubes, sugirió que la causa subyacente de sus problemas podría ser un exceso de carbohidratos, en particular granos refinados, azúcares y almidones. En una línea similar, Tim Noakes, el investigador sudafricano cuyo libro The Lore of Running sigue siendo quizás la guía más conocida de la ciencia del correr, anunció en 2009 que él también había desarrollado prediabetes y culpó a la dieta de carbohidratos que promovió durante años.

Más de un tercio de los estadounidenses tienen prediabetes, una condición marcada por la incapacidad del cuerpo para mantener los niveles de azúcar en la sangre en un rango seguro.

Para los atletas de alta resistencia, la sugerencia de que su aparentemente sana obsesión podría llevar un costo de salud oculto no es nueva. Dichas afirmaciones -que el correr arruinará las rodillas, digamos, o el ciclismo hará que los hombres sean infértiles- no siempre se oponen al escrutinio y el consenso científico sobre este punto todavía se inclina fuertemente en la dirección opuesta. Numerosos estudios han identificado la obesidad, la inactividad y la genética como los tres principales factores de riesgo para el desarrollo de diabetes tipo 2, dice Edward Horton, profesor de medicina en la Escuela de Medicina de Harvard y un investigador senior en el Joslin Diabetes Center, en Boston, que ha pasado medio siglo trabajando con atletas de alta resistencia no diabéticos y diabéticos mientras estudia el metabolismo de la glucosa. Los atletas de resistencia nivel de alto no son ni obesos ni inactivos, y no pueden cambiar sus genes.

Las exigencias del entrenamiento significan que sus músculos queman tanta glucosa que el alto nivel de azúcar en la sangre debería ser casi imposible, dice Horton, un esquiador y corredor de larga distancia. “Soy un fuerte creyente en una dieta bien equilibrada”, dice. “Pero si eres un atleta de resistencia de alto nivel, puedes comer lo que quieres”. De hecho, según un estudio realizado en 1989, los ciclistas del Tour de Francia consumen una libra de azúcar por día, y un estudio de corredores kenianos descubrió que Consiguen el 20 por ciento de sus calorías del azúcar que acumulan en su té y avena.

Los investigadores han encontrado que los atletas de resistencia de élite tienen sensibilidad a la insulina que es aproximadamente tres veces mayor que las personas sanas que no son atletas, lo que significa que pueden obtener rápidamente el azúcar que consumen de su torrente sanguíneo y en sus músculos sin tener que producir cantidades excesivas de insulina. Según un estudio de 1992 de la Universidad de Copenhague, los dos factores parecen equilibrarse perfectamente: Los atletas aumentan su sensibilidad a la insulina en proporción exacta a su aumento de la ingesta de carbohidratos, por lo que terminan produciendo aproximadamente la misma cantidad total de insulina, en promedio, como las personas sanas que no son atletas. “En el peor de los casos, es un lavado”, dice Michael Joyner, un fisiólogo de la Clínica Mayo, en Minnesota.

los ciclistas del Tour de Francia consumen una libra de azúcar por día, y un estudio de corredores kenianos descubrió que Consiguen el 20 por ciento de sus calorías del azúcar que acumulan en su té y avena.

Existe poca evidencia epidemiológica que indique que los atletas de élite padecen esto también. En 2014, un equipo dirigido por Merja Laine, investigador médico de la Universidad de Helsinki, publicó datos sobre casi 400 ex-atletas de élite que representaron a Finlandia en las principales competiciones internacionales entre 1920 y 1965. Los atletas se dividieron en tres categorías: deportes de resistencia, como el correr y el esquí de fondo; deportes de poder, como boxeo y levantamiento de pesas; y deportes mixtos, incluyendo hockey y baloncesto. En general, en comparación con los controles de los no atletas, los atletas anteriores tienen un 42 por ciento menos probabilidades de tener tolerancia a la glucosa alterada y 31 por ciento menos probabilidades de tener diabetes. Más específicamente, los ex atletas de resistencia tenían el menor riesgo, con una reducción de 47 por ciento en la prevalencia de la diabetes, en comparación con el 34 por ciento en deportes de poder y el 25 por ciento en deportes mixtos. Y un estudio de seguimiento publicado a principios de este año analizó la cantidad de dinero que cada grupo gasta anualmente en medicamentos para la diabetes. Los investigadores descubrieron que gastaron un promedio de 376 euros al año, los ex atletas de potencia promediaron 393 euros, los ex atletas de deporte mixto promediaron 272 euros, y los ex atletas de resistencia un promedio de 81 euros al año.

Estos hallazgos dejan preguntas abiertas, por supuesto. Por un lado, Laine señala que “el sistema de entrenamiento de ese tiempo difiere de hoy en día”. Gatorade fue inventado solamente en 1965, el año pasado los atletas del estudio compitieron internacionalmente; Los atletas de hoy pueden enfrentar un conjunto diferente de riesgos. (Los primeros geles energéticos no aparecieron hasta finales de la década de 1980-co-desarrollados, como sucede, por Tim Noakes). También es posible que la baja tasa de diabetes tipo 2 en los atletas de resistencia sea simplemente correlación, no causalidad -un resultado de las características genéticas de los atletas de buena resistencia en lugar de un efecto protector de la formación. “Tal vez la elite exitosa y los atletas de resistencia olímpica son los que sobreviven al guante de la nutrición deportiva y todavía funcionan bien, por lo que los hemos seleccionado por su capacidad para no enfermarse mientras tengan esas dietas”, sugiere Ben Greenfield, un autor de fitness de gran éxito y triatleta Ironman.

En general, sin embargo, las características metabólicas de los atletas de resistencia no sugieren un grupo con un riesgo elevado de diabetes, dice Javier González, profesor asistente de fisiología humana en la Universidad de Bath en Inglaterra que estudia el metabolismo del ejercicio. “Estoy abierto a la idea”, dice, “aunque actualmente veo muy poca, o ninguna, buena evidencia para apoyarla”.

Entonces, ¿de dónde viene esta idea de que los atletas de resistencia son una epidemia de diabetes que se espera que ocurra?

El vínculo entre la ingesta de carbohidratos en los atletas de resistencia y el elevado nivel de azúcar en la sangre es más aceptado entre los conversos bajos en carbohidratos, altos en grasa (LCHF), que a menudo lo toman como un artículo de fe y una fuente de motivación. “Los atletas con prediabetes son sorprendentemente comunes”, afirma un cartel en uno de los tratados de Reddit dedicados al tema, quien señaló que había estado en una dieta cetogénica alta en grasa durante más de cuatro años. Me puse en contacto con él para preguntarle si había tenido azúcar en la sangre antes de cambiar su dieta o si conocía a alguien que había tenido esa experiencia. “Esto no me ha pasado a mí”, respondió. “Mi observación fue de unos pocos videos, archivos multimedia y artículos que encontré.”

Sin embargo, hay verdaderos atletas de resistencia de élite que han desarrollado diabetes tipo 2, señala Paul Laursen, profesor adjunto de fisiología del rendimiento en la Universidad de Tecnología de Auckland. Laursen señala a Steve Redgrave, el cinco veces campeón olímpico rower de Gran Bretaña que fue diagnosticado con diabetes tipo 2 antes de los Juegos de Sydney en 2000. Redgrave no está seguro de lo que sucedió, si acaso, lo provocó: “No me he hecho demasiadas preguntas sobre mi condición “, dice. Su dieta de entrenamiento antes del diagnóstico involucraba una ingesta masiva de 6.000 calorías al día, incluyendo un montón de pastas y dulces azucarados. Pero, agrega Redgrave, también tiene una historia familiar de la enfermedad de parte de su abuelo.

El año pasado, Laursen co-escribió un artículo en la revista Sports Medicine Open titulado “Atletas: ¿en forma, pero no sanos?” En el que argumentó que la aptitud aeróbica superficial de los atletas de resistencia puede ocultar problemas metabólicos como la inflamación sistémica y la resistencia a la insulina. Eso no significa, sin embargo, que piensa que todos los atletas de resistencia están en riesgo. “La respuesta correcta es: depende”, dice Laursen. Los factores de riesgo relevantes incluyen diferencias genéticas, patrones de entrenamiento y hábitos dietéticos. En otras palabras, el riesgo de un atleta de desarrollar prediabetes es totalmente individual.

El punto de Laursen es uno que casi todo el mundo reconoce, incluyendo a Peter Attia, cuyo enfoque profesional en estos días está en adaptar enfoques individuales para maximizar la longevidad de sus pacientes. “Si no cuidas a la gente real”, dice Attia, “no aprecias la heterogeneidad de la población”

Por esa razón, las declaraciones generales sobre si los atletas de resistencia están en riesgo de diabetes están condenados a la inexactitud. En un extremo, “creo que la probabilidad de que un ciclista del Tour de Francia vaya a tener diabetes es lo más cercano a cero posible”, dice Attia. “Hay atletas que pueden abrumar por completo el lado de la eliminación de glucosa de tal manera que no importa en absoluto lo que comen. Y además, hay personas genéticamente que pueden hacer eso, ya sean atletas o no “.

Hasta ese momento, los investigadores israelíes usaron recientemente monitores de glucosa continua para comparar los datos de azúcar en la sangre de dos sujetos. En un tema, comer un plátano causó un pico inmediato, mientras que comer una galleta no tuvo ningún efecto; En el otro tema, lo contrario era correcto. Aunque este artículo ha atraído críticas por defectos metodológicos, plantea un punto importante: ¿Cómo puedes comer bien si “correcto” es diferente para todos?

es posible que la baja tasa de diabetes tipo 2 en los atletas de resistencia sea simplemente correlación, no causalidad -un resultado de las características genéticas de los atletas de buena resistencia en lugar de un efecto protector de la formación

Para Attia y Laursen, la respuesta es usar monitores continuos de glucosa (CGM), que están disfrutando de una mini-oleada de popularidad entre los auto-rastreadores expertos en tecnología a pesar de ser invasivos y difíciles de obtener sin la asistencia de un médico. “Es uno de los insumos más informativos que he tenido en mi vida”, dice Attia. El uso de un CGM le ha ayudado a entender cómo su nivel de azúcar en la sangre responde a los alimentos, el ejercicio, el sueño y el estrés.

Thomas, la investigadora de bioingeniería de Nueva Zelanda, ha llegado a una conclusión similar. Su estudio de los atletas de resistencia con CGMs demostró que la alta concentración de azúcar en la sangre es de hecho posible en corredores y ciclistas, con tres de diez sujetos que producen rápidos niveles en el rango pre diabético. Pero los vínculos entre la dieta, el nivel de entrenamiento y el nivel de azúcar en la sangre estaban lejos de ser claros: los atletas con el nivel más alto de azúcar en la sangre no estaban necesariamente comiendo la mayoría de los carbohidratos o haciendo menos ejercicio.

Mientras que Thomas ve un futuro en la nutrición personalizada, con los CGMs que se convierten en omnipresentes como los monitores de frecuencia cardíaca, los datos sugieren algunos aprendizajes más inmediatos que no requieren ningunos sensores subcutáneos: No importa qué tipo de atleta usted es, su producto de alimento debe estar a la par del entrenamiento, y usted no necesita una bebida deportiva y gel como combustible durante un trote de una hora para recuperarse. “Durante años”, dice Davitt, el investigador del Mercy College, “la industria de las bebidas deportivas nos ha lavado el cerebro pensando que tenemos que beber tanto como sea posible y que las bebidas deportivas de glucosa son casi siempre superiores para el rendimiento y la recuperación”

Las pautas modernas también han evolucionado. La posición actual del Colegio Americano de Medicina del Deporte sobre la nutrición y el rendimiento atlético sugiere que la ingesta de carbohidratos debe ser mayor en los días difíciles de entrenamiento y menos en los días fáciles -una práctica que dos tercios de los corredores de élite de distancia en un estudio reciente informaron.

Si usted puede lograr el equilibrio correcto, entonces el abrumador consenso de la evidencia epidemiológica y metabólica sugiere que los rumores de una epidemia de la prediabetes entre atletas de la resistencia se han exagerado mucho. Golpear las carreteras y senderos, en su caso, reducirá dramáticamente sus riesgos de convertirse en resistente a la insulina, pero no lo hará inmune.

Si usted está comiendo como un ciclista del Tour de Francia, sólo asegúrese de que está entrenando como uno, también.

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